Estados de la materia

Solapas principales

 La materia puede clasificarse en tres estados claramente diferenciados. 
En el estado sólido, las sustancias son rígidas, difíciles de deformar, presentan una dureza importante, y son poco compresibles. En sólidos cristalinos los átomos se disponen en posiciones definidas generando una estructura ordenada que se repite en el espacio. Un ejemplo de sólido cristalino es la sal común (NaCl), los átomos de sodio y cloro se disponen formando pequeños cubos que por repetición generan el cristal.
 
En el estado líquido, las partículas (átomos o moléculas) tienen libertad de movimiento y la sustancia adopta la forma del recipiente que la contiene. Los líquidos al igual que los sólidos son poco compresibles aunque se deforman sin esfuerzo alguno. Una sustancia en fase sólida tiene una densidad ligeramente mayor que en fase líquida. Existen excepciones como el caso del agua, el hielo es menos denso ya que flota sobre el líquido.
 
En fase gas, las sustancias son muy poco densas y ocupan todo el recipiente que las contiene. Los átomos o moléculas están muy separados y las interacciones son mucho menores que en fase sólida o líquida. Los gases son muy compresibles y su volumen depende mucho de la presión y temperatura.
 

Comentarios

En una buena parte de la bibliografía se suele considerar que existe un cuarto estado de la materia, el plasma.

El plasma es un estado particular muy similar al gaseoso pero en el que los átomos y moléculas están ionizados en un porcentaje muy alto. Esto confiere a la materia unas características que algunos consideran suficientemente diferenciadas como para clasificarlo como otro estado distinto del de los gases. En la Wikipedia hay un artículo bastante bien documentado: http://es.wikipedia.org/wiki/Plasma_(estado_de_la_materia)

Aunque yo recomendaría también la lectura de la versión inglesa: http://en.wikipedia.org/wiki/Plasma_(physics) porque está mejor redactado y con mucha más información y documentación.